Team Keller/Saegesser – One week with emotions

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German below...

On January 31, 2016 my efforts and sporting endeavors finally paid off! I was in! The written confirmation of my participation came by email early on a Sunday morning. After nearly seven months of organizational preparation and physically disciplined training, I was ready to go.

Day I
On July 17, 2016 at 11:00am the starting shot was fired on the beach of Hondarribia… with high humidity, a temperature of 35° C and a good weather outlook for the coming days, all 31 athletes from 17 nations headed out in the direction of the turnpoint La Rhune. 27 km, 1100 vertical meters and four hours later, I launched on my first flight, which earned me a good position in the field.

Day II
The day began at 5:30am with a 50 km foot march to turnpoint Orhi. I quickly noticed how the weather was deteriorating – the opposite of what was forecasted. Unexpectedly high winds of up to 60 km/h put an end to my flying plans. For all who arrived at the Orhi ridge after 2:00pm, flying was all but impossible. This gave the first group of three athletes a solid lead while the rest of the pack was left to walk in bad weather. Despite very difficult conditions, I managed a flight in the evening over Orhi to El Mina. After landing there, I had no mobile phone reception and bad GPS data, so I waited, wrapped in my glider, for my supporter to find me.

A very long day on foot through high Alpine terrain without a chance of flying weather due to high winds aloft. Despite all adversities, I managed to reach the turnpoint Anayet after 4000 vertical meters and nearly 70 km of hiking.

Day IV
At breakfast, we are greeted by the first drops of rain. As the pounding of the rain grows in intensity, I decide to bury my hopes of flying. But I still had five pairs of dry shoes! Late in the afternoon the rain let up somewhat, so I started to hope for a glide-down into the valley. When I finally arrived at the ridge, the next line of thunderstorms was visible. After short consideration, I voted against my sore feet and packed my glider in its sack again. Less than five minutes later we found ourselves in the middle of a hailstorm with thunder and lightning!

Day V
Because I was unable to stop right on time at 10:30pm due to the unexpected sudden change in weather the day before, I received a six-hour penalty for the following day! So my day started at 11:30am with the advantage that I had time to dry my equipment and repair a torn jacket and rain poncho with paraglider repair patches. Feeling more fresh and rested than normal, I rejoined the race. After a three-hour climb, I was finally able to fly again. Against expectations the weather was relatively good but sporty with a 30km/h southwest wind, but it was flyable! After two low saves and with the wind picking up even more (7 hPa south pressure difference), I decided to land after 3.5 hours in the air. Here I was standing at 1800m MSL in the middle of nowhere, directly below the main ridge of the Pyrenees – the border between Spain and France, and right in front of me I discover a 5-star hotel!

Day VI
Feeling good from a hot shower and well rested, I left the next morning at 5:30am to the
sound of thunder and raindrops with the goal of reaching turnpoint Céciré. Unfortunately, it began to rain hard after 30 minutes and it didn’t stop the whole day. After a 15-hour hike in thick fog and rain with thunder, lightning and hail, we managed to scale the Céciré where it was finally dry. As a reward or maybe because they were worried about us, two members of the race committee were waiting for us at the pass. We enjoyed a beer together in the rain, then finally put on dry clothes! Because the tracker had reception and network problems in the border region, my GPS transmitter hadn’t worked the whole day. Fortunately, I was able to save a backup of the route on my Garmin watch.

The final day started, as usual, with rain… in the meantime we were close on the heels of two competitors, and the race for seventh place had begun. After a two-hour descent followed by a four-hour climb up the other side of the valley, I managed a long glide between rain clouds to the next valley. That put me 15 km in front of my two pursuers, which gave me time for a short break to rest and eat. After that I continued at a fast pace to Vielha and along the road to the pass Port de la Bonaigua at 2072m MSL. Via livetracking, I kept a close eye on the two behind me. My fear that a window of opportunity might open up behind me, proved false. The last few kilometers on the pass put all my strength and motivation to the test. When I arrived at the top, my two friends from the race committee were waiting for me – naturally with a beer! To secure my seventh place, I ran a few hundred meters down the pass. After a short team briefing, we all congratulated each other and gave the race committee our final coordinates. With that, the race was over for us.

After a good night’s sleep we set off at 8:00am and drove to Port de la Selva for the awards
ceremony. After four hours and just over 300km of driving through the mountains, valleys
and nation parks, we arrived just before noon. It was very interesting to compare my own
experiences with those of the other athletes. After the awards ceremony and an aperitif, we
set out on the 850km journey home!
The week was an unbelievable adventure with lots of new impressions and new friendships.
Thrilled with making seventh place, I’m now looking forward to new adventures!

My special thanks also to my sponsors who have believed in me and supported me:

  • Skywalk Paragliders
  • Gyso AG
  • Spies Hecker GmbH
  • Carrosserie Keller & Co
  • Roger P. Frey
  • Michael Maldini


German version...

Am 31. Januar 2016 wurden meine Bemühungen und sportlichen Anstrengungen bestätigt! Ich war dabei! Die schriftliche Teilnahmebestätigung kam per E-Mail an einem Sonntagmorgen früh. Nach fast sieben Monaten organisatorischen Vorbereitungen und körperlich disziplinierten Training ging’s dann los.

Tag I
17. Juli 2016 um 11:00 Uhr fiel der Startschuss am Strand von Hondarribia… Bei schwülen 35 Grad und guten Wetterprognosen für die nächsten Tage, liefen alle 31 Teilnehmer aus 17 verschiedenen Ländern los Richtung Turnpoint La Rhune. 27 km, 1100 Höhenmeter und knapp vier Stunden später startete ich zum ersten Flug, mit welchem ich mich in eine gute Position brachte.

Tag II
Beginnt um 05:30 Uhr mit einem 50 km Fussmarsch Richtung Turnpoint Orhi. Schnell bemerkte ich die sich verschlechternde Wetterlage entgegen der guten Prognose. Unerwartet starker Wind mit bis zu 60 km/h liess meine Flugpläne scheitern. Für all jene, welche erst nach 14:00 Uhr am Grat zum Orhi ankamen war Fliegen unmöglich. Dadurch gelang es dem vorderen Dreierfeld sich abzusetzen und die restlichen Teilnehmer waren von da an zu Fuss im Schlechtwetter unterwegs. Mir gelang an diesem Abend, trotz den sehr schwierigen Verhältnissen, noch ein Flug über den Orhi nach El Mina. Dort gelandet, ohne Handyempfang und keine korrekten GPS Daten, wartete ich im Gleitschirm eingedeckt, bis mich spätabends mein Supporter fand.

Ein sehr langer Tag zu Fuss durch Hochalpines Gelände ohne Aussicht auf Flugwetter da es in der Höhe zu viel Wind hatte. Trotz allen Widrigkeiten gelang es mir am Abend und nach knapp 4000 Höhenmeter und fast 70km Fussmarsch den Turnpoint Anayet zu erreichen.

Tag IV
Schon am Morgen beim Frühstück wurden wir durch Regentropfen begrüsst. Der immer stärker werdende Regen liess mich meine Flughoffnungen begraben. Aber noch hatte ich fünf Paar trockene Schuhe! Spätnachmittags, als der Regen etwas nachliess, packte mich wieder die Hoffnung auf einen Gleitflug ins Tal. Endlich auf der Bergkante angekommen war die nächste Gewitterfront bereits in Sichtweite. Nach kurzem Inne halten, entschied ich mich gegen meine schmerzenden Füsse und packte den Gleitschirm wieder in den Pack Sack. Keine fünf Minuten später tobte ein Hagelsturm mit Blitz und Donner und wir waren mitten drin!

Tag V
Da es mir, durch den unvorhersehbaren Wetterumschwung vom Vortag, nicht möglich war pünktlich um 22:30 Uhr zu pausieren, bekam ich eine 6 Stunden Strafe für den folgenden Tag! So startete mein Tag erst um 11:30 Uhr mit dem Vorteil noch meine Ausrüstung trocknen zu können und die verrissene Jacke und Regenponcho mit Gleitschirmreparatur- Klebepatch zusammenzukleben. Frischer und erholter als üblich, startete ich wieder ins Rennen. Nach einem 3stündigen Aufstieg konnte ich endlich wieder fliegen. Entgegen der Erwartungen relativ gut und mit 30km/h Südwestwind sehr sportlich aber es flog! Nach zweimaligem Low Save und immer stärker werdendem Wind (7 hPa Süd Überdruck) entschied ich mich nach 3.5 Stunden zur Landung. Nun stand ich also auf 1800m ü M. irgendwo im Nirgendwo, direkt unter dem Pyrenäenhauptkamm welcher die Grenze Spanien – Frankreich abgrenzt, und vor mir steht mitten im Nichts ein ***** Hotel!

Tag VI
Warm geduscht und gut erholt ging es morgens um 05:30 Uhr bei Donner und Regentropfen wieder weiter, mit dem Ziel den Turnpoint Céciré zu erreichen. Leider fing es bereits nach 30 Minuten stark zu regnen an und es sollte den ganzen Tag nicht mehr aufhören. Nach knapp 15 Stunden wandern im dichten Nebel mit Dauerregen, Donner, Blitz und Hagel war der Cecire erklommen und wir wieder im Trockenen. Als Belohnung oder vielleicht auch aus Sorge um uns, warteten bereits zwei Mitglieder der Rennleitung auf dem Pass auf uns. Nach einem gemeinsamen Bier im Regen, kamen wir nun auch wieder zu trockenen Kleidern! Da der Tracker im Grenzgebiet Empfangs- und Netzprobleme hatte funktionierte der GPS Sender ganztags nicht. Glücklicherweise konnte ich dank meiner Garmin Uhr ein Backup der Route sichern.

Der letzte Tag begann, wie gewohnt, mit Regen… Da mir mittlerweile zwei Mitkonkurrenten dicht auf den Fersen waren, begann nun auch das Rennen um den 7. Platz. Nach zwei Stunden Abstieg und weiteren vier Stunden Aufstieg auf der anderen Talseite, gelang mir durch die Regenwolken ein längerer Gleitflug in das nächste Tal. Dadurch lag ich 15 km vor meinen beiden Verfolgern, was mir eine kurze Verschnauf- und Essenspause verschaffte. Danach ging es weiter im schnellen Schritt nach Vielha und immer der Strasse entlang Richtung Passhöhe Port de la Bonaigua 2072m ü M. Meine beiden Verfolger hatte ich, dank Livetracking, immer im Auge. Meine Befürchtungen, dass sich plötzlich doch noch ein Flugfenster hinter mir öffnen könnte, bewahrheite sich nicht. Jedoch verlangten die letzten Kilometer auf die Passhöhe alles meiner Motivation und Kräfte ab. Oben angekommen erwarteten mich meine beiden Kollegen von der Rennleitung – natürlich mit einem Bier! Um meiner Sache und dem 7. Platz ganz sicher zu sein, lief ich noch einige hundert Meter den Pass hinunter. Nach einer kurzen Teambesprechung konnten wir uns in die Arme schliessen, gaben der Rennleitung unsere letzten Koordinaten durch und dann war das Rennen für uns beendet.

Fast wie ausgeschlafen starteten wir um 08:00 Uhr in den Tag und fuhren nach Port de la Selva zur Rangverkündigung. Nach vier Stunden Fahrt und etwas über 300km durch Berge, Täler und Nationalparks, kamen wir kurz nach dem Mittag dort an. Es war sehr interessant, die eigenen Erfahrungen mit jenen der anderen Teilnehmern auszutauschen. Nach der Rangverkündigung und dem anschliessendem Apéro nahmen wir die letzten 850km Heimfahrt in Angriff!
Diese Woche war ein unglaubliches Abenteuer mit vielen neuen Eindrücken und frisch entstandenen Freundschaften. Überglücklich mit dem 7. Rang sehe ich nun neuen Abenteuern entgegen!
Mein spezieller Dank gilt auch meinen Sponsoren, welche an mich geglaubt und mich unterstützt haben:

  • Skywalk Paragliders
  • Gyso AG
  • Spies Hecker GmbH
  • Carrosserie Keller & Co
  • Roger P. Frey
  • Michael Maldini

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